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La oncocercosis

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La oncocercosis es una enfermedad tropical causada por un gusano llamado Onchocerca volvulus. Se transmite por moscas negras en grandes áreas de África subsahariana, especialmente en áreas rurales, y en dos brotes en las Américas (en Brasil y Venezuela, en áreas específicas). Millones de personas están afectadas y medio millón de ellas son ciegas. Debido a que las moscas negras se reproducen en zonas de agua dulce, la enfermedad también se conoce como “ceguera del río”.

Los síntomas producidos por este parásito pueden ser cutáneos, con varios tipos de síntomas cutáneos, desde picor con pequeñas pápulas, hasta alteración del color, elasticidad y grosor de la piel. La aparición de nódulos es otra manifestación común. Pero es indudablemente la posibilidad de que el gusano afecte al ojo lo que más preocupa, ya que puede producir ceguera irreversible en las personas afectadas.

Los viajeros esporádicos a las zonas de transmisión de los parásitos son poco frecuentes, ya que las picaduras múltiples de moscas infectadas suelen ser necesarias durante más de un año para que se produzca la infección. Es una enfermedad que afecta principalmente a la población local de las zonas rurales dedicada a la agricultura, con un gran impacto en sus vidas debido al estigma y la discapacidad que produce.

La enfermedad se sospecha cuando aparecen síntomas cutáneos u oculares compatibles en personas que viven en áreas endémicas. Las biopsias de piel y el examen oftalmológico con lámpara de hendidura generalmente se realizan para el diagnóstico. El tratamiento se realiza con ivermectina durante largos períodos de tiempo hasta que el paciente esté libre de síntomas. Los programas de erradicación con administración masiva de ivermectina podrían permitir que la enfermedad desapareciera completamente en el futuro, ya que el hombre es el único huésped de este parásito.

Oncocercosis causas

La oncocercosis es una enfermedad tropical causada por un parásito llamado Onchocerca volvulus. Es una filaria cutánea, es decir, un gusano nematodo que afecta a la piel y también a los ojos. La oncocercosis también se llama “ceguera del río” porque se transmite por mordeduras repetidas de moscas negras infectadas (género Simulium) que se reproducen en ríos, rápidos y arroyos, especialmente en las zonas rurales de África. Es la segunda causa infecciosa de ceguera en el mundo: medio millón de personas están cegadas por la oncocercosis ocular.

Se estima que hay 37 millones de personas infectadas en todo el mundo, y unos 120 millones en riesgo de infección en el África subsahariana. También hay algunos brotes de la enfermedad en Yemen y América Central y del Sur, aunque este continente ha logrado eliminar o interrumpir la transmisión y sólo quedan dos brotes, uno en Brasil y otro en Venezuela. Se podría hacer una distinción entre una forma de oncocercosis de sabana -especialmente en África occidental-, donde se produce principalmente daño ocular, y otra forma de selva, con una mayor frecuencia de enfermedades de la piel.

La mosca negra no es realmente muy efectiva en la transmisión del gusano, y requiere una estadía de al menos 12 meses en un área endémica y repetidas mordeduras para infectarse. Por lo tanto, es raro que un viajero esporádico contraiga la infección. El ser humano es el único huésped de este gusano, que también necesita una bacteria llamada Wolbachia para sobrevivir y reproducirse.

Cuando la mosca infectada por larvas pica a una persona, deposita larvas en la piel, que en 6-12 meses se vuelven adultas. Las hembras adultas miden 20-80 cm, y los machos 3-5 cm. Las hembras viven en nódulos debajo de la piel o en los músculos, y los machos migran de un nódulo a otro. Las hembras producen larvas (microfilarias), que también migran a través de los tejidos subcutáneos u oculares. Una sola hembra puede producir entre 1000 y 3000 microfilarias al día. Cuando una mosca negra pica a una persona infectada, se lleva las larvas y puede infectar a otra persona.

Oncocercosis sintomas

La oncocercosis puede causar síntomas oculares, nódulos subcutáneos y síntomas cutáneos.

La oncocercosis ocular se detecta inicialmente por la presencia de larvas en el ojo cuando se observa a través de una lámpara de hendidura. En el curso de la enfermedad, pueden ocurrir varias manifestaciones, que eventualmente pueden llevar a la ceguera. La córnea puede estar afectada con un tipo de punteado llamado queratitis por punteado, que es reversible. La queratitis esclerosante es una enfermedad de la córnea más avanzada que conduce a la ceguera máxima. La uveítis (inflamación del interior del ojo), la atrofia o destrucción del nervio óptico y la oncocoriorretinitis (daño a la retina y la parte adherida a la retina) son otros componentes de la afectación ocular que explican la ceguera que sufren estos pacientes.

Los oncocercomas son nódulos subcutáneos de 0,5-3 cm de diámetro que contienen 1-2 gusanos macho y 2-3 gusanos hembra. Típicamente, pueden ser protuberancias muy profundas y no perturbadas que no necesitan ser tocadas, y no tienen que causar mucha molestia. Con mayor frecuencia en África, aparecen por encima de las prominencias óseas, como los escapularios, o en las nalgas, por encima de las crestas ilíacas. En las Américas, los nódulos en la cabeza, cuello y brazos son más típicos.

Un síntoma muy común es la picazón, que inicialmente se asocia con la aparición de pequeñas pápulas o nódulos o placas engrosadas en la piel. Puede estar acompañada de agrandamiento de los ganglios linfáticos, especialmente los inguinales. Otras formas de piel son:

  • oncodermatitis papular aguda o crónica (protuberancias pequeñas que pican)
  • Sowda u oncodermatitis liquenificada (esta presentación es más típica de Yemen o Sudán), con bultos oscuros y cambios de decoloración.
  • Atrofia cutánea, en la cual la piel adquiere la apariencia de un pergamino o papel muy fino.
  • La “ingle colgante”: son como hernias que cuelgan de la ingle y pueden tener los ganglios linfáticos agrandados dentro de ellas.
  • Despigmentación o “piel de leopardo”: aparece más típicamente en personas mayores. La piel se ve manchada, como la piel de leopardo. Generalmente se acompaña de atrofia y decoloración. No suele picar.

Además de los síntomas oculares y cutáneos, las personas infectadas suelen experimentar dolor de huesos y articulaciones, dolor de espalda y fatiga. También suelen tener un peso inferior al normal en comparación con las personas no infectadas. Algunos estudios han visto una asociación con un mayor riesgo de epilepsia. Y por último, pero no por ello menos importante: la oncocercosis es una causa de estigmatización, discapacidad, pérdida de productividad y un nivel educativo aún más bajo en los hijos de los pacientes afectados.

Oncocercosis diagnostico

Para realizar el diagnóstico de la oncocercosis, se debe sospechar en primer lugar en personas que han vivido mucho tiempo o que proceden de zonas endémicas de Onchocerca, es decir, principalmente de países tropicales del África subsahariana. Un análisis general muestra un aumento en el número de eosinófilos (un tipo de leucocitos que aumentan las enfermedades parasitarias y alérgicas) y gammaglobulinas (proteínas que defienden el sistema inmunológico).

Para confirmar la sospecha diagnóstica, se deben realizar pequeñas biopsias de piel (snips) y colocarlas en solución salina durante 24 horas, y luego observar las pequeñas larvas en movimiento bajo un microscopio. Un examen oftálmico con lámpara de hendidura es esencial para el diagnóstico de la enfermedad ocular. Otras pruebas que se pueden realizar incluyen la prueba de Mazzotti, que no se recomienda porque puede tener efectos secundarios graves (administrar una dosis de un fármaco que mata a las larvas y observar los síntomas que se presentan), aunque el mismo fármaco se puede aplicar en forma de un parche cutáneo y observar la reacción.

Las pruebas de anticuerpos serológicos no son muy útiles porque su positividad puede deberse a la presencia de otros parásitos de tipo filárico que también se encuentran frecuentemente en países donde se encuentra Onchocerca. Por otro lado, la serología de Onchocerca puede ser positiva en personas que han vivido en áreas endémicas sin infección activa. La determinación de antígenos (componentes del gusano) o el uso de la reacción en cadena de la polimerasa (PCR) pueden ser útiles, aunque no están ampliamente disponibles. Finalmente, el ultrasonido de los nódulos puede ayudar a identificar los gusanos adultos.

En cualquier caso, el diagnóstico debe ser realizado por un profesional experto en patología tropical. La afectación de la piel puede confundirse con sarna, eczema de varios tipos, vitíligo, despigmentación o atrofia de la piel, dependiendo de la forma de presentación. Otras filariasis como la loiasis o la infección por Mansonella también deben tenerse en cuenta en el diagnóstico diferencial. Las personas que están expuestas a este tipo de parásitos pueden verse afectadas por varios tipos de parásitos simultáneamente.

Oncocercosis tratamiento

La oncocercosis se trata con ivermectina. Este medicamento mata las microfilarias y una sola dosis las mantiene suprimidas durante mucho tiempo, hasta un año. Además, puede tener algún efecto sobre los gusanos adultos, esterilizando a las hembras, pero no matándolas. Se administra una dosis cada 3-6 meses hasta que el paciente se quede sin síntomas. Algunas veces, el tratamiento puede ser necesario durante 10 años o más. Los efectos secundarios pueden incluir fiebre, mareos, picazón y dolor muscular o articular.

En las personas que viven en áreas donde puede haber compromiso del gusano Loa loa loa, la ivermectina puede causar un compromiso cerebral grave por parte de los gusanos que entran al cerebro. En estos casos, se recomienda el tratamiento con doxiciclina y albendazol, o algún otro régimen.

Otros fármacos que se pueden utilizar en el tratamiento abarcan doxiciclina, azitromicina y rifampicina. Son antibióticos que actúan contra la bacteria Wolbachia (endosimbión de Onchocerca). Además, existen medicamentos de uso veterinario como la moxidectina o el closantel, que también pueden ser útiles en el futuro. Por último, la extirpación quirúrgica de los nódulos subcutáneos se puede realizar en pacientes cuyo síntoma principal es este.

Prevención de la oncocercosis
Se han llevado a cabo varios programas de erradicación para prevenir la oncocercosis y eliminar el azote de esta enfermedad, especialmente en forma de enfermedades oculares. El Programa de Eliminación de Oncocercosis para las Américas (OEPA) ha reducido y eliminado los focos de transmisión múltiple. Otros programas incluyen el programa africano (APOC, activo hasta 2025), el programa de donación de Mectizan (ivermectin), y el programa de control de la oncocercosis (OCP, hasta 2002). Consisten en la administración masiva de ivermectina a la población de las zonas afectadas durante 10-16 años.

Como se mencionó anteriormente, es raro que los viajeros ocasionales se infecten con Oncocercosis, pero si lo sospechan, se recomienda que consulten a un médico experto en enfermedades tropicales.

Oncocercosis prevencion

A pesar de ser una enfermedad tan grave con un pronóstico tan complicado, todavía no hay vacunas o medicamentos para prevenir la infección o la propagación de la oncocercosis, en parte debido a la poca investigación que se ha hecho sobre esta enfermedad. Esto hace que sea muy difícil evitar que las personas que viven en áreas donde la enfermedad es contagiosa se vuelvan inmunes a ella o la contraigan.

Lo que hemos logrado para la prevención de esta enfermedad es una serie de programas que se han desarrollado a lo largo de la historia, y que en diferentes momentos han sido eficaces para prevenir la propagación de la enfermedad a un gran número de individuos en diferentes partes del mundo. Aunque estos programas no cumplieron su misión porque buscaban erradicar la enfermedad por completo, sí lograron grandes cosas, evitando epidemias y pandemias mucho más graves para la humanidad de lo que realmente eran.

Oncocercosis pronostico

Si una persona es diagnosticada y tratada a tiempo, la enfermedad puede ser erradicada a lo largo de los años, después de la adherencia al tratamiento. Sin embargo, debido a los lugares donde la enfermedad es endémica, es extremadamente difícil diagnosticarla a tiempo, o incluso tener médicos capaces de satisfacer las necesidades de la población. (ver artículo: Enfermedades oculares más comunes)

Debido a lo anterior, la enfermedad a menudo progresa a sus etapas más graves sin recibir ningún tipo de tratamiento, lo que hace imposible erradicarla incluso si comienza con el tratamiento. Es por ello que esta enfermedad es considerada la segunda causa principal de ceguera en el mundo, ya que una vez que progresa y alcanza etapas irreversibles, la persona queda ciega permanentemente, incluso cuando las bacterias son eliminadas del cuerpo de la persona.

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